SpaceX 不会寂寞太久,贝佐斯的「蓝色起源」火箭引擎完工

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SpaceX 不会寂寞太久,贝佐斯的「蓝色起源」火箭引擎完工

在私人商业航太领域,「钢铁人」Elon Musk 的 SpaceX 公司独领风骚的局面,恐怕不会持续多久。贝佐斯麾下同样致力于商业航天的「蓝色起源」(Blue Origin)公司,近日完成了新型火箭发动机 BE-4 的组装工作,这是该公司新型大推力可回收运载火箭 New Glenn  的首台主发动机,第二、第三台也接近完工即将就绪。

贝佐斯在其 Twitter 上放出了两张 BE-4 发动机近照,推文中未提及所在位置,不过有理由认为它们将被运往西德州的「蓝色起源」测试地。New Glenn 火箭最终将在位于佛罗里达州、计划今年底前建成的製造中心进行总装。

新火箭的整体目前还未面世,它将是继 SpaceX 的猎鹰火箭后,又一型发射后主体可返回地面、回收再使用的重型运载火箭。它也是「蓝色起源」公司继之前的 New Shepard 火箭之后,又一型可重複使用的太空载具。

不同的是,新火箭要比之前的 New Shepard 更重、推力更大。New Shepard 只能进入次轨道,达到距地 100 公里左右的大气层边缘,随即返回地面。而新的 New Glenn 则能将包括乘客在内的重型载荷送入环绕地球轨道。

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完成组装的 BE-4 发动机

New Glenn 火箭的第一级,也是其主体部分,将使用 7 台 BE-4 发动机为动力,贝佐斯透露它们可以提供 385 万磅推力。美国现役最大的 ULA「德尔塔」IV 重型火箭(Delta IV Heavy)推力为 200 万磅,未来的 SpaceX 猎鹰重型火箭(Falcon Heavy)推力为 500 万磅,New Glenn 火箭的数据介于两者之间。另外,火箭的第二级还会装备另外一台 BE-4 发动机为动力。

New Glenn 火箭直径 23 英尺,高度根据版本不同在 270~313 英尺(约 82~95 公尺)之间。「蓝色起源」曾放出过一张对比图,展示 SpaceX、ULA 等公司其他运载火箭的相对尺寸,显示出新火箭的庞大体积:

SpaceX 不会寂寞太久,贝佐斯的「蓝色起源」火箭引擎完工

这其中,New Glenn 并不是唯一需要新型 BE-4 发动机的,ULA 公司同样计划将 BE-4 用于他们开发中的新型火箭「火神」(Vulcan)。在俄罗斯入侵乌克兰后,美国国会对俄製火箭发动机下达了禁令,ULA 现役的「宇宙神」 V(Atlas V)火箭因为使用俄製 RD-180 发动机而饱受非议。为了维持自己美军主要发射供应商的地位,ULA 急需摆脱对俄製引擎的依赖,于是在 2014 年同「蓝色起源」 达成合作,建立共同基金开发新型 BE-4 发动机。

每枚「火神」需要使用两台 BE-4,ULA 希望能在 2019 年进行首次发射。不过,即便到时没有足够数量的 BE-4,ULA 也还会有一型备用引擎可选择。在此背景下,初生的 BE-4 很可能会优先供应「蓝色起源」自己的 New Glenn 火箭。

首台 BE-4 发动机的完工,象徵在 New Glenn 火箭计画中,主发动机这一研发自 2011 年的重要部分进展顺利。对于「蓝色起源」来讲,新的 New Glenn 火箭意味着,其业务不再局限于低轨道活动,比如近地旅行和科研探空,而将有能力承担地球轨道发射任务,如卫星发射等。藉此,「蓝色起源」将跻身重量级商业航太玩家之列,和 SpaceX、ULA 等公司同台竞技。

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OneWeb 公司创始人 Greg Wyler(左)和 Jeff Bezos。

3 月 7 日,在华盛顿举办的「卫星 2017」展会(Satellite 2017 Convention)上,「蓝色起源」宣布获得首笔付费订单,来自法国卫星供应商 Eutelsat 公司。3 月 8 日,「蓝色起源」又宣布和卫星服务提供商 OneWeb 公司达成合作,双方已经签署了 5 项卫星发射合约。

贝佐斯表示,New Glenn 火箭将会在下个十年到来前进行首次发射。


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